Questioning the Millennium

Questioning

the

Millennium

A Rationalist’s Guide to

a Precisely Arbitrary

Countdown

revised edition

S

TEPHEN

J

AY

G

OULD

The Belknap Press of Harvard University Press

Cambridge, Massachusetts

London, England

2011

Copyright © 1997, 1999 by Stephen Jay Gould
All rights reserved
Printed in the United States of America

Published by arrangement with Harmony Books, an imprint of
The Crown Publishing Group, a division of Random House, Inc.

First Harvard University Press edition, 2011.

Part 2 was originally published, in different form, in

Dinosaur in a Haystack

by Stephen Jay Gould. Copyright © 1995 by Stephen Jay Gould.

Design by Leonard Henderson

Library of Congress-Cataloging-in-Publication Data

Gould, Stephen Jay.

Questioning the millennium : a rationalist’s guide

to a precisely arbitrary countdown / Stephen Jay Gould.
—Rev. ed., 1st Harvard University Press ed.

p.

cm.

Includes index.
ISBN 978-0-674-06164-4 (pbk. : alk. paper)
1. Two thousand, A.D.

2. Millennium (Eschatology).

3. Calendar—

Social aspects.

I. Title.

CB161.G67 2011
909.83—dc23

2011018302

In loving memory of my friend Carl Sagan

The most passionate rationalist of our times

The best advocate for science in our millennium

Contents

PREFACE TO THE

Predicting: The Biggest

REVISED EDITION

Millennial Fallacy

13

PREFACE TO THE

Our Precisely Arbitrary

ORIGINAL EDITION

Millennium

39

1

W

HAT

?

51

Redefining the Millennium:
From Sacred Showdowns to
Current Countdowns

53

2

W

HEN

?

125

Dousing Diminutive
Dennis’s Debate
(DDDD = 2000)

127

3

W

HY

?

155

Part One: Bloody-Minded
Nature

157

Part Two: Five Weeks

189

I

LLUSTRATION

C

REDITS

207

I

NDEX

211

Questioning the Millennium