Rural Wales- Time to meet the challenge 2025 

 

 

May 2017 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 


 

 

A Strategy for the Future 
 

This  report  makes  the  case  for  a  renewed  focus  on  a  more  coherent  strategy  to  deliver 
greater prosperity in Rural Wales, an area which covers three quarters of the land mass of 
Wales. At the heart of the plan is a fresh emphasis on an ever more coordinated approach 
to  economic  development  in  the  region.  No  community,  whether  post-industrial  or  deep 
rural can survive without an economic plan.  
 
Building  on  existing  initiatives,  the  time  is  right  to  revisit  our  policy  for  Rural  Wales,  its 
market  towns,  network  of  small  villages  and  coastal  communities  to  consider  once  again 
how the pressures of global change, and the changes that arise from leaving the EU can best 
be met.  
 
We would advocate developing a clear place-based policy to be determined and led by the 
private sector, Welsh Government and local authorities following consultation with the local 
population to address the spectrum of challenges which confront us in Rural Wales. 
 
Brexit poses a significant threat, but also provides the impetus for creative thinking to meet 
the challenges ahead. Rural Wales needs its own economic plan to match up to the success 
of City Region propositions in Wales. 
 
The purpose of this document is to propose ideas to the Welsh Government by individuals 
and  organisations  who  live  and  work  in  the  region  to  establish  a  robust  programme  to 
prepare  for  a  post  Brexit  economy.  Rural  Wales  will  insist  on  its  share  of  funding  for 
economic  development  from  the  Welsh  Government,  and  will  be  careful  to  build  on  the 
good  work  which  is  already  being  done.  There  is  a  need  to  develop  a  new  partnership 
between  rural  and  urban  Wales  which  recognises  that  they  can  benefit  each  other 

and  a 

need to develop an appreciation that inter-regional connections are critical rather than just planning 
for urban and rural regions in isolation. 

 
An integrated, coordinated approach is required across economic development, planning, 
transport and public service provision, especially for small rural towns which are often the 
economic hub of a much larger geographical area. Creative responses to the challenge of 
austerity are already being explored to prevent the closure of public and commercial 
services such as schools, libraries, banks and post offices in small towns and rural 
communities. Our mission should be to encourage smart rural development which aims to 
deliver a sustainable and inclusive economy. The rural economy must prepare for the shift 
towards further automation and use of Artificial Intelligence and the possible reduction in 
traditional roles, but encourage high tech high skilled jobs in the area. We must also take 
advantage of the opportunities provided by increased leisure time and tourism demand as a 
result of automation.   
 
This  document  will  set out  some  key  recommendations,  which  will  require  the  Welsh  and 
UK Government to intervene where there is market failure to enable the delivery of basic 
public services and encourage investment. A minimum level of public service in rural areas 
should be set out so that Government can be held to account and public expectations can 
be managed.  


 

 

 
The  objective  will  be  to  ensure  clarity,  simplicity,  continuity,  efficacy  and  flexibility.  It  has 
been  tested  on  organisations  and  businesses  which  flourish  and  those  which  struggle  to 
survive away from urban markets.  
 
For  many  years  we  have  attempted  to  create  “can  do”  communities,  but  inertia  and 
conservatism  have  often  won  the  day.  It  is  easy  to  agree  on  things  to  oppose,  but  often 
more difficult to deliver real support for the things that can deliver real change. We know 
that the environment and landscapes of Rural Wales are treasured by so many people, but 
they must not become the graveyards of good ideas. 

 

 

A  shift  must  occur  which  will  allow  a  “can  do”  attitude  to  win  out,  a  shift  which  will 
overcome risk aversion and slow decision making, a shift which will work on the basis of a 
presumption  in  favour  of  development  and  innovation.  Environmental  impacts  and  local 
development  plans  need  to  be  respected  but  adapted,  where  necessary, in  a  constructive 
way. 
 
We would support the recommendations of the Marsden Report and on Future Landscapes 
which  has  suggested  that  National  Parks  should  “reform  their  purpose  to  be  catalysts  for 
regional  development  in  rural  areas.”  Scarce  resources  will  require  a  streamlining  of 
planning which must focus on crisp and timely decision making supported by well-resourced 
planning authorities. 
 
It  is  essential  that  there  is  a  coherent  and  clear  delivery  plan  where  responsibility  for 
outcomes  is  fully  established.  Delivery  should  happen  at  as  local  a  level  as  possible,  and 
working  in  partnership  should  be  encouraged.  However,  careful  monitoring  of  outcomes 
and failure to deliver should mean that the responsibility will move up to a higher tier.  
 
It is only through creating a vibrant economic environment are we likely to retain our young 
people in rural Wales, providing affordable homes and to help preserve the Welsh language 
which is a cornerstone of the culture of our nation. 
 

 

 

 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 


 

 

A “made in rural Wales” economic development plan

 

 
The economic development plan should be one which is developed in Rural Wales, by Rural 
Wales, for Rural Wales and cannot not be a plan which is imposed on Rural Wales by Cardiff. 
 
To  that  end,  a  group  of  people  with  a  track  record  of  delivery  in  rural  Wales  has  been 
brought together to make some initial recommendations to the Welsh Government. 
 
The  Mid  and  West  Wales  Economic  Forum  is  chaired  by  Assembly  Member  for  Mid  and 
West Wales Eluned Morgan and membership includes:  
 

 

 

Susan Balsom  Director, Cambrian Mountains CIC, Trustee Artes Mundi 

 

Melanie Doel  Chair, Brecon Beacons National Park Authority 

 

Professor Medwin Hughes  Vice Chancellor, University of Wales Trinity St. David 

 

John Idris Jones  Chair, Snowdonia Enterprise Advisory Board 

 

Stan McIlvenny OBE  Chair, Milford Haven Waterway Enterprise Zone 

 

William McNamara  CEO, Bluestone National Park Resort, Pembrokeshire 

 

Glen Peters  Managing Director, Western Solar Ltd 

 

Huw Thomas  Puffin Produce  Managing Director, Puffin Produce, Haverfordwest 

 

Stephen Thornton  Public Affairs Manager, Valero Pembroke Refinery 

 

Professor Elizabeth Treasure  Vice Chancellor, Aberystwyth University 

 

Eirwen Williams  Director  Menter a Busnes 

 

Elinor Williams  Regulatory Affairs Manager, Ofcom Wales 

 
 
Town and Community Councils in Mid and West Wales have also been approached to ask 
what their priorities are for rural economic development and these have been fed into this 
plan. 
 
These  recommendations  will  be  tested  and  developed  further  with  local  government 
authorities in rural Wales, with community organisations and with anyone with an interest 
in contributing to the debate; they will then be presented to the Welsh Government with a 
view  to  informing  its  new  economic  development  strategy.  There  will  need  to  be  buy-in 
from  the  local  communities  and  there  will  need  to  be  a  meeting  between  a  bottom-up 
community-based economic strategy and a more overarching strategy from above. 
 
Rural Wales is large and diverse. We would recommend that the Welsh Government calls a 
meeting  of  the  Rural  Development  Forum  of  the  WLGA  to  ask  them  to  define  what  they 
would define  to  be  “Rural  Wales”  as  local  government  will be  key  partners  in  owning  and 
enabling the rural development plan. This meeting could be extended to include other key 
players in rural Wales.  
 

 

 


 

 

The Case for Change – why a plan for rural Wales? 

Vision for Rural Wales  

Rural Wales should prioritise building on its natural competitive in order to provide jobs 
with reasonable pay and ensure the wellbeing and provision of high quality services for its 
citizens.  

Economic opportunities and high skilled training along with affordable housing must be 
provided if young people are to stay and have a future in Rural Wales. 

Rural Wales is an area of outstanding beauty with a high proportion of people who are 
highly entrepreneurial. 

It has an established tourism industry and boasts key Universities in Aberystwyth, Lampeter, 
Carmarthen and Bangor which along with Further Education establishments are key to 
driving up the productivity rates in the area.  

It has areas of excellent fertile land and sea which produce quality food and in Milford 
Haven we have one of the best strategic ports in the United Kingdom. 

Rural Wales provides a uniquely clean environment for business development and the 
opportunity to use nature as an economically important resource. This offers a clear 
marketing advantage for inward investment and/or relocation of modern businesses. 

Rural Wales should embrace the opportunities provided by new technologies and the 
provision of high speed broadband across much of Rural Wales to position itself for the 
future.  

Government has a responsibility to step in and to make up for market failure in rural areas 
in particular in relation to key infrastructure developments.   

The Welsh Rural Economy  

Low GDP figures 
 
Wales lags behind other parts of the UK in terms of GDP, £18,882 for Wales, £26,577 for the 
UK as a whole) and Rural Wales lags behind many parts of the rest of Wales (for example, 
Powys’ GDP per capita is £16,596).    
 
There is a need to recognise that measuring success should not be restricted to GDP figures, 
and  we  need  to  be  mindful  of  the  Welsh  Government’s  Well-being  of  Future  Generations 
Act  which  states  that  other  factors  such  as  the  environment,  equality,  prosperity,  health, 
global  responsibility  and  cultural  matters  including  the  Welsh  language  need  to  be 
considered  in  addition  to  raw  economic  data.  It  is  essential  that  economic  activity  is 
enhanced and expanded in Rural Wales whilst sustaining an environment where people can 
live and work comfortably.  
 

 
 


 

 

City Regions

 

 
The Welsh Government has a plethora of economic development plans and programmes to 
enhance economic activity. Recently however there has been a shift towards a place-based 
approach to economic development with a focus on City Regions. 
The rural economy is fundamentally different from the urban economy and rural areas face 
very  different  challenges,  needing  a  specific  policy  of  their  own  in  order  to  fulfil  the 
economic potential and future sustainability of rural communities. 
Currently there is an assumption that economic development will take place in relation to 
four regions. The Cardiff City Region, Swansea Bay City Region, the North Wales Economic 
Ambition  Board  and  the  Growing  Mid  Wales  Partnership  Board.  We  would  contend  that 
there are regions which overlap, but that a rural approach should include the growing Mid 
Wales  Partnership  Board  which  is  made  up  of  Powys  and  Ceredigion,  but  that  other  local 
authorities be asked how and whether they would like to participate in a rural development 
plan. 
Fundamentally however, there is a need for urban Wales and rural Wales to support each 
other.  

 
Brexit

 

In the past the financing of economic development in large parts of Wales has largely been 
driven by EU funding channels. With the BREXIT vote there is real uncertainty regarding the 
future  of  financing  economic  development  with  the  exit  of  the  UK  from  the  EU  in  2019 
(although the UK Government has promised to honour funding streams until 2020). 

Rural Wales, however, faces a double whammy compared to other parts of Wales  as £350 
million comes into Wales from the Common Agricultural Policy. Whilst in terms of GVA the 
contribution  of  farming  is  relatively  small  (0.71%  of  GVA  in  2015)  the  fact  is  that  almost 
60,000  (4.07%  of  regional  employment)  people  are  employed  in  the  sector.  Agricultural 
funding is circulated widely in the local economy and sustains other businesses. Under the 
bespoke model of an agreement that the Prime Minister has suggested should be developed 
with  the  EU,  there  is  very  little  chance  that  the  UK  will  continue  to  be  a  part  of  the  CAP, 
therefore  a  major  re-structuring  of  the  way  agriculture  works  must  occur.  Challenges  in 
terms  of  reduced  subsidies,  increased  tariffs,  increased  competition  from  outside  the  EU 
and  increased  paperwork  demand  that  we  re-think  how  we  can  reshape  the  agricultural 
industry in Wales to ensure that it remains sustainable. There is a need to speed up decision 
making and payments from the Rural Development Plan if we are to access all the money 
allocated to rural Wales prior to BREXIT.  
 
As  well  as  agriculture,  Rural  Wales  is  home  to  many  public  sector  institutions  and 
organizations that have benefitted hugely from EU programmes and funding over the past 
30  years.  Brexit  will  therefore  impact  greatly  on  their  future  plans,  their  employment 
potential and the significant knock-on reduction in spend in the local rural economy. 
 
One of the great advantages of EU funding is the fact that it takes a multi-annual approach. 
This  means  that  businesses  and  organisations  can  plan  in  the  longer-term.  The  Welsh 
Government will need to come up with a way to ensure that this longer-term planning can 
continue and that economic development will not be stifled by annual budget rounds. 


 

 

Insisting on a fair share for Rural Wales

 

 
Rural  Wales  faces  different  challenges  from  the  rest  of  the  country,  and  we  must  ensure 
that we receive our fair share of funding from the Welsh Government. 
 
There  must  be  a  recognition  that  it  is  far  more  expensive  to  deliver  the  same  services  in 
rural  Wales  than  in  urban  Wales.  Assessments  should  be  made  as  to  whether  Welsh 
Government programmes and staffing are adequate to meet the needs of rural Wales and 
to check to see whether Rural Wales receives its fair share from national programmes of the 
Welsh Government. 

 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 


 

 

Five Strategic Objectives

 

 

 

 

 

Building on the Infrastructure of rural Wales 

Increasing rural Wales’ skills and productivity 

Growing our businesses 

Food, Farming and Forestry  

Using the Foundational Economy to ensure local jobs are provided for local 

people  

Increasing visitor numbers, time spent in the area and amount spent 

 

 

 

 

 

 

 

 

 


 

 

Building on the Infrastructure of rural Wales 

There is a lack of equality in terms of private sector-led infrastructure developments in Rural 
Wales As with other constituent parts of the United Kingdom, rural communities are at a 
competitive disadvantage when compared with urban centres. 

In relation to Broadband the Welsh Government has recognised this and has invested 
heavily in the Superfast Cymru Broadband Programme, which will provide a 96% coverage in 
Wales by the end of 2017.  This is a real achievement and a competitive advantage for Rural 
Wales compared to other UK areas and therefore Welsh Government needs to promote this 
more robustly in their inward investment activities. 

The Government, both UK and in Wales needs to recognise that in terms of mobile phone 
coverage, the hilly and mountainous terrain of rural areas, the sparse population and 
current planning restrictions mean that covering Wales is more difficult than other parts of 
the UK. This translates as Wales needing 63 masts per million of the population compared 
with 11 masts in England. Similar restrictions inhibit water and sewerage infrastructure.  

In terms of transport, rural Wales has very little dual carriageway or motorway 
infrastructure. It is largely linked through a network of Trunk Roads and category A routes 
serviced by local authorities. Public transport is heavily subsidised and provided mostly by 
buses, which often operate below capacity. 

Rural Wales has three main ports (Milford Haven, Pembroke Port and Fishguard Harbour) 
the Welsh Government must have a strategy to protect these ports in the face of the BREXIT 
threat. We also have popular rail lines linking west to east and some coastal northern towns. 

We would recommend –  

  Incentivising an infrastructure for electric vehicles to recharge across Rural Wales 

and be pro-active in encouraging businesses and local government to take the UK 
lead in rural areas to pilot the use of driverless electric vehicles (EVs), which will 
eventually provide cheaper, more flexible public transport in Rural Wales. 
 

  Encouraging the Welsh Government and UK Government to put pressure on the 

companies responsible for maintaining the National Grid to reinforce the network in 
areas where the grid is weakest and economic development opportunities greatest, 
especially where there is potential to harness renewable energy production and the 
use of EVs. 
 

  Easing the requirements for planning to allow higher mobile masts to enable more 

phone coverage and to encourage mobile providers to share masts. 
 

  Pressuring the UK Government for mobile phone masts to become a universal public 

service obligation. 
 

 

10 
 

 

Increasing Rural Wales’ skills and productivity 

Education,  vocational  training  and  lifelong  learning  are  central pillars  of  employability and 
sustainable  enterprise  development.  Skills  growth  is  key  to  stimulating  sustainable 
development  processes  and  is  essential  to  addressing  the  opportunities  and  challenges  to 
meet the demands of changing economies and new technologies. 
 
Productivity rates in rural Wales depend ultimately on the number of people in employment 
and  how  productive  they  are  at  work.  According  to  the  Office  of  National  Statistics, 
productivity levels in all sub-regions in Wales were below the average for the UK. The lowest 
performance was the rural sub-region of Powys, with a level 35% below the UK average. 
 
We would recommend –  
 

  Sustaining a focus on increasing the standards in rural schools, which are extremely 

divergent  and  a  recognition  of  the  need  for  a  support  mechanism  to  meet  specific 
rural challenges 

 

  Encouraging  closer  collaboration  between  industry  and  local  further  and  higher 

education to ensure the skills being taught are those that are required. 
 

  That  HE  and  FE  colleges  work  with  local  businesses  to  offer  more  place-based 

learning opportunities 

 

  Facilitating  technology  education  in  the  farming  sector  to  take  advantage  of  the 

advances being made in areas such as precision agriculture 

 

  As the Welsh Government redirects the focus of Communities First, focusing on the 

successes that can enhance skills and apprenticeships for people not just on place. 
Government  agencies  should  identify  economically  inactive  individuals  in  the 
poorest areas to receive individually tailored value explicit training vouchers 
 

  Promoting outreach from sectors such as food preparation, tourism, hospitality to 

local schools, so that real-life experiences and application of skills can be seen with a 
hands-on approach 
 

  Recognising that providing courses such as plumbing and electrical engineering are 

more expensive to provide in rural Wales and ensure that this is accounted for when 
allocating Further Education resources 
 

  The Welsh Government explore whether there is merit in adopting a “Scotland Rural 

College” web portal approach to ensure a single promotional focus for all relevant 
rural courses and qualifications