The Odds of You Existing: 

 

Joe Kern 

On Personal Existence and its Absence 

 

personalexistence@gmail.com 

11.Dec.2016 

The Odds of You Existing: 

On Personal Existence and its Absence 

 

 

 

What are the odds that you would have come into existence? My feeling is that a 

great many people, both regular folks and respected philosophers and scientists, think this 

question  makes  sense,  even  if  closer  investigation  reveals  that  it  would  be  difficult  to 

calculate a specific number. That complication aside, most people would guess that the 

odds are quite long. At minimum, people generally believe a) that they exist and b) that 

they might not have, had things gone differently in the time before they were conceived. 

Had  your father  gone up to  bed  a  second  earlier  or  later, had  your mother been called 

away on business that week, had  your parents never met, had  your parents never even 

existed, or had Napoleon not lost at Waterloo or Rhett Butler not not given a damn... And 

so on. The basic idea is that had that sperm not joined with that ovum, well then...   And 

so we are all winners, and should all be grateful.

1

 

If this is the way you think right now, then read on, because this belief is more or 

less what this essay is about. I’ve found it to be widely held across all types of people, 

from theists who believe in souls to atheists who believe in no such thing, and from those 
who have thought about it deeply to those who barely give it a moment’s consideration 

when it comes up. I’ve got some questions and puzzles to put to you about it. 

In Parts I-III I consider these assumptions about our origins, and also some about 

our existence in the present. What caused me to exist? Could I have existed as someone 

else? Do I even exist right now? In Parts III and IV, I try to turn our beliefs about our 

existence  on  their  head.  I  conclude  that  we  should  change  what  we  believe  about  our 

coming into existence, and this forces a change in what we believe about death. There is 

good  reason  to  think  that  death  is  not  the  “ceasing  to  exist”  that  those  of  us  who  are 

materialists—no gods, no souls—have thought it to be.   

This will undoubtedly be good news for those who simply want to survive death, 

but the particular solution I come to has other salutary effects as well. It dissolves the ego, 

widening  the  scope  of  each  person’s  self-interest  to  the  point  that  it  includes  not  just 

themselves  and  things  that  affect  themselves,  but  everyone  and  everything that affects 

anyone. We find an essential unity to all of the apparently separate existences of different 

people, even in a purely material universe. (If this sounds like Buddhism to you, that is 

                                                 

1

 

Unless,  of  course,  you  agree  with  David  Benatar  (2006)  that  coming  into  existence  is  always  bad.  Or  perhaps 

Schopenhauer: “Human existence must be a kind of error. It may be said of it; ‘It is bad today and every day it will get 
worse, until the worst of all happens’.” Personally, I’m pro-existence. 

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coincidental, but not wrong.) If my view is true and belief in it becomes widespread, I feel 

it could not help but drive people to create a better world than the one of environmental 

desolation and grave injustices that humanity is currently creating. 

 

_____________________ 

 

 

A couple background notes. 

 

I’ve  tried  to  make  this  essay  understandable  to  everyone,  regardless  of  prior 

knowledge,  while  remaining  in  conversation  with  the  most  rigorous  of  modern 

philosophy.  There  is  a  philosopher’s  introduction  and  summary  at  the  end  of  this 

document. Just scroll all the way to the bottom, or click on the last heading in the table 

of contents below. You may be interested to know that this work builds on and is in part 

a response to Derek Parfit’s work on personal identity and the non-identity problem. 

 

As  I  said,  I  assume  that  materialism  is  true  in  this  inquiry.  This  term 

“materialism”  here  has  nothing  to  do  with  coveting  money  or  fine  luxury  items,  but 

simply refers to the belief that all that exists is the material or physical universe, and there 

are no non-physical things such as gods or souls or spiritual energies and no non-physical 

places outside the physical universe such as heaven or hell or any other sort of afterlife or 

spiritual  realms.  In  other  words,  that  everything  about  our  existence  is  due  just  to  the 

material world. I have good reasons for believing this, some of which will come out in the 

essay, but actually part of the point of this inquiry was to see if explaining everything I 

wanted to explain about my own existence required postulating a non-physical thing such 

as a soul. For a while I thought that it did, but ultimately I found that it did not. But due to 

how  pervasive  agreement  with  the  principles  about  coming  into  existence  in  the  first 

paragraph above is, much of what I say here is probably relevant to the beliefs of many 

dualists (those who believe in two realities, material and spiritual) and religious believers 

as well. 

__________________ 

 

Though I was talking about death and the good of the world just now, my real 

topic is origins, specifically the origins of an individual person such as yourself, as in my 

first  paragraph.  While  I  know  that  death  is  a  most  pressing  concern,  thinking  about  it 

before its time comes up here would be a distraction. I do not argue  for or toward any 

conclusions about death, they are just where I ended up—quite by surprise and late in the 

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game  in  fact—when  I  attempted  a  dispassionate  and  narrowly  focused  examination  of 

origins, which takes up the first 80% of the essay. It is itself pretty baffling when you look 

at the details, in many ways much more so than death. So before we start, put yourself 

back into the mind just of your own coming into existence—really focus on your beliefs 

and experiences of that—and try to avoid anticipating anything else. We will get to the 

rest in due time. 

 

 

 

 

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The Problem 

 
Prelude: What Do We Mean by “I Exist”? ....................................................................... 7 

1. Your Perfect Doppelgänger ...................................................................................... 7 

a. The Perfect Doppelgänger Thought Experiment (PD) .......................................... 7 
b. The Gamete-Dependence Claim and the Experience of PD ............................... 13 
c. Objections to PD: Quantum Mechanics, Determinism, and the Self Fiction ...... 17 
d. The Uses of PD ................................................................................................... 22 

 

i. The Content/Existence Distinction .................................................................... 22 

 

ii. A Problem for Materialism? ............................................................................. 26 

-Interlude on Reading Strategies- ............................................................................ 27 

2. The Trivial Non-Existence Objection: Were You Just an Ovum? (The DS Acid 

Test) ............................................................................................................................ 29 
3. Grasping at the Inchoate Perplexity of Existence: A Short Philosophical 

Autobiography ............................................................................................................ 34 

 

Part I: The Grounds of Gamete Identity ......................................................................... 42 

1. Why Do You Exist? ................................................................................................ 42 
2. Everything is What it is and not Another Thing (The Butlerian/Indexical View) . 48 
3. Gamete Identity: Explanations and Necessary Conditions for Your Existence ..... 52 

a. The Current Beliefs: The Three Conditions of DNA, Parentage, and Gametes.. 52 
b. The Relationship Between the Three Conditions ................................................ 60 
c. Inhering Existences in Material Objects.............................................................. 63 
d. Gamete Identity: The Three Conditions, Separately Considered ........................ 65 

 

i. DNA ................................................................................................................... 65 

 

ii. Other Candidate Essential Properties of Gametes ............................................ 68 

 

iii. Parentage .......................................................................................................... 71 

 

iv. A Very Special Perfect Doppelgänger ............................................................. 74 

 

v. Conclusions from Gamete Identity ................................................................... 76 

4. The Original End to My Philosophizing: A Mysterious Non-Materialism ............ 78 

 

Part II. What Do We Want?............................................................................................ 81 

1. What Do We Really Want? Unattaching from the Content of Our Lives .............. 81 
2. What We Have Right Now: Defense of a Partial Cartesianism ............................. 83 

a. The Actual Referent of “I Exist” ......................................................................... 83 
b. The Counter-Argument: You Are Only Imagining That You Exist ................... 86 
c. The Real Meaning of the Claim That We Don’t Exist ........................................ 89 

3. Transworld Material Transmigration (TMT) .......................................................... 93 
4. What Else Can We Have? ....................................................................................... 97 

 
 

 
 

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The Solution 

 

Part III: How to Reject the Gamete-Dependence Claim .............................................. 100 

1. A Gamete Sorites: Could Other Gametes Have Produced You? .......................... 100 

a. Matter Sorites .................................................................................................... 100 
b. Three Tangential Points .................................................................................... 105 

 

i. The Incoherence of Being Partly One Person and Partly Another................... 106 

 

ii. Empty Questions ............................................................................................. 110 

 

iii. The Hidden Arbitrariness of the Indexical/Butlerian View (A

1

-X) ............... 113 

c. A Spatial Sorites and Compossibility ................................................................ 124 
d. Split-Brains........................................................................................................ 128 
e. Identical Twins, Free Will and Self as the “Driver” of the Body ...................... 133 
f. Split-Brains Solution to Compossibility in the Gamete Sorites......................... 141 

2. Could You Have Had Different DNA or Different Parents? ................................ 142 

a. The First Argument: DNA Is Information......................................................... 143 
b. The Second Argument: A DNA Sorites ............................................................ 150 
c. Conclusions on DNA ......................................................................................... 154 
d. Total Spatial Sorites: Other Parents .................................................................. 157 

 

Part IV. Better Beliefs About Personal Existence ........................................................ 162 

1. The Minimal Conclusion: If Things Had Gone Differently ................................. 162 

a. The Minimal Conclusion ................................................................................... 162 
b. The Arguments Against the Gamete-Dependence Claim, Rehearsed............... 167 
c. Truly Facing the Odds of Existence .................................................................. 175 
d. Complications for the Minimal Conclusion ...................................................... 187 

2. The Maximal Conclusion: At Last, We Get to Death ........................................... 190 

a. New Age Dreams .............................................................................................. 190 
b. Series Persons and Materialist Reincarnation ................................................... 194 
c. Isn’t This Belief the Same as the No Self View? .............................................. 204 
d. Is the New Age Dream the Correct Belief After All? ....................................... 208 

 

 

Consequences 

 

Part V. Some Thoughts on Life the Universe and Everything ..................................... 217 

 

Rawls’ Original Position .............................................................................................. 217 
Buddhism: No Self and Reincarnation ......................................................................... 217 
Consciousness ............................................................................................................... 218 
What Is It Like to Be a Deer? ....................................................................................... 219 
David K. Lewis' Counterparts 
Does Amnesia Create a New Person? .......................................................................... 222 
What Are People? ......................................................................................................... 224 

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Meaning in a Material World ....................................................................................... 224 
The Beginning of Infinity 
Why Not Believe in a Soul? ......................................................................................... 227 
The Multiverse .............................................................................................................. 230 
Would I Have Stood Against Nazi Tyranny? ............................................................... 232 
My View vs. Parfit’s ..................................................................................................... 233 
Parfit and the Buddha ................................................................................................... 234 

 

Further Reading ............................................................................................................ 237 

 

Alternate Reading Strategies ........................................................................................ 240 

 

Philosopher’s Introduction and Summary .................................................................... 242 
 
 
The  full  text  of  this  essay  and  a  table  of  contents  fully  linked  to  and  from  that  text  is 
available at applebutterdreams.wordpress.com. The online version will generally not be 
as up-to-date as this version, though it should be close. 
 

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Prelude: What Do We Mean by “I Exist”? 

1. Your Perfect Doppelgänger   

 

The aspects of things that are most important for us are hidden because of their 

simplicity  and  familiarity.  (One  is  unable  to  notice  something  because  it  is 
always before one’s eyes.) The real foundations of his enquiry do not strike a 

man at all.   

-Ludwig Wittgenstein, Philosophical Investigations 

 
[Philosophy’s]  sources  are  preverbal  and  precultural,  and  one  of  its  most 

difficult tasks is to express unformed but intuitively felt problems in language 

without losing them. 

-Thomas Nagel, The View From Nowhere 

 

I start with a thought experiment. I will examine it carefully, and so it will take 

a little time. I believe there is a thing that has been always right before our eyes, but that 

we  have  never  named  and  so  have  never  seen,  never  consciously  distinguished  as  a 

thing itself. It is akin to air, or space, before we thought to consider them as their own 

entities. This thought experiment is the first of several attempts to isolate and bring this 

thing to light so we can all see it, and agree on what we are referring to. Then we can try 

to discover what is true and false about it. 

a. The Perfect Doppelgänger Thought Experiment (PD) 

Imagine the gametes that produced you, however many years ago that you were 

conceived.  Call  these  gametes  the  A  gametes,  sperm  A  and  ovum  A.

2

  Imagine  that, 

instead of these A  gametes joining in  the way they  actually  did  join in  the real  world, 

which for most people is when their parents copulated, that they were instead extracted 

from  your  parents  at  some  appropriate  point  after  they  produced  them  and  taken  on  a 

ship to some location in space far from earth. Out there in those far reaches of space, in 

a lab on a small space station, these two A gametes are placed in a receptacle on a bench, 

                                                 

2

 

Some definitions: “Gamete” is the general term for cells that fuse in sexual reproduction. So sperm and ova (the 

plural  of  “ovum”)  are  each  types  of  gametes.  An  “ovum”  is  also  called  an  “egg”;  it  is  the  gamete  produced  by  a 
female. 

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side  by  side,  as  yet  unjoined,  but  preserved  by  whatever  method  is  necessary  to  keep 

them viable.   

 

If the A gametes join, even out here in space and with some time passed since 

the time when they actually did join in the real universe, you probably believe that they 

will  still  produce  you.  You  will  come  into  existence  no  matter  when  or  where  these 

gametes  are  joined  or  under  what  circumstances,  so  long  as  they  do.  I  think  this  is  a 

sound belief. Most of us would believe the same, that we would still exist if our gametes 

had been frozen, for example in the manner done by many fertility clinics even today, 

and  then  allowed  to  join  at  a  different  time  and  under  different  circumstances.  (This, 

incidentally,  creates  an  intriguing  possibility  not  often  remarked  upon:  your  younger 

brother or sister could have been your older brother or sister if your gametes had been 

frozen, and your older brother or sister could have been your younger brother or sister if 

their gametes had been frozen.)

3

   

 

Now,  back  out  on  the  space  station,  right  next  to  the  two  A  gametes  on  that 

bench are a set  of  qualitatively  identical

4

  gametes. Call these the B gametes,  sperm B 

and ovum B. These B gametes are qualitatively identical in every single possible way to 

the  A  gametes,  the  ones  that  produce  you.  Genetically  identical,  of  course,  but  also 

identical  to  whatever  extent  possible  in  total  physical  structure,  right  down  to  the  last 

atom,  even  the  last  electron  or  quark.  (I’ll  discuss  later  how  such  a  pair  of  gametes 

might have been created.)  

You probably also believe that, in this situation, if the A gametes were allowed 

to  join  with  each  other  and  the  B  gametes  allowed  to  join  with  each  other,  and  both 

people allowed to come to term and grow up, for example on this space station,  but in 

reality anywhere, then you would exist in that case as the person who grew from the A 

gametes (the A person),  and another person would exist as the person who grew from 

the B gametes (the B person), who would be in most practical respects an identical twin. 

But you would also come into existence if the A gametes were joined and the B gametes 
                                                 

3

 

There are some, however, who do not believe this, for various reasons. I don’t want to pause in the momentum of the 

story just yet to discuss this belief and the reasons for it; these will all come out through the course of the essay anyway. 
But, for people who hold this belief, I can actually make the same point I want to make with this thought experiment if 
I tell it in a different way. I’ll do so in a footnote at the end of this section a. For now, I will continue assuming the belief 
that I described in this paragraph, which I think is the belief of most people; it accords with the way people speak about 
their lives when they’re not being deliberately philosophical, as when they say something such as, “If my parents hadn’t 
moved from Texas to Minnesota when I was 5, I’d probably still live in Texas now.” 

4

 

There’s two different  meanings for the  word “identical”. Numerically identical  means one and the same object. 

Everything  is  numerically  identical  just  to  itself.  Whether  numerical  identity  is  retained  across  time  or  alternate 
possibilities is a philosophical question (i.e., whether this pencil is the same pencil as it was one second or one minute 
or one year ago, or would have been had it been sold to someone else). Qualitatively identical actually just means two 
separate objects that are similar in every possible way, or at least in every way relevant to the context. In other words, 
identical in qualities. Such objects can exist at the same time in the same universe. If I use just the term “identical”, as 
I do even in this paragraph, I mean “qualitatively identical”. 

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not  joined,  and  no  matter  where  the  A  gametes  were  joined.  Our  intuition  leads  us  to 

believe that the  existence and/or  joining  of the  B  gametes  or any  other  set  of  gametes 

that are not the A gametes has no effect whatsoever on whether or not you exist. We can 

then see that it should follow from this that if just the B gametes were joined and not the 

A  gametes,  then  this  other  person,  the  B  person,  would  come  into  existence  and  you 

would not. If you are tempted to say that you would be the B person in that case, then 
I’d like to draw your attention to what the B person would think about that, if you both 

existed right now. They  could just as  easily claim that they would be the one to come 

into existence, and not you, if the A gametes had been joined but not the B gametes. 

 

Now imagine that a scientist (female, for the sake of keeping track of pronoun 

referents) walks into the room and stands right between the two sets of gametes. Exactly 

between the two sets of gametes is another receptacle, and just behind the receptacle is a 

sort  of  blender,  small  and  quiet,  which  will  quickly  destroy  the  structure  of  any  soft 

organic matter placed in it, even microscopic organic matter. The scientist picks up both 

sets of gametes and moves them to just over the receptacle. She must choose one set to 

place in the receptacle and another set to place in the blender. She sets the A gametes in 

the  receptacle,  and  the  B  gametes  in  the  blender,  then  returns  the  two  empty  gamete 

receptacles to their original position. Awhile later, a doctor (male) walks into the room, 

and takes the receptacle that now contains the A gametes through an air lock and onto a 

transport  ship  heading  for  earth,  while  the  scientist  remains  on  the  space  station.  The 

doctor  has  no  knowledge  that  there  were  originally  two  sets  of  gametes,  and  that  the 

scientist  chose  one  and  destroyed  the  other.  (Also:  the  scientist  knows  nothing  about 

either set of gametes, so she has no preference or other potential difference in emotional 

state in  having  chosen one or the other.)  When the doctor arrives  on  earth, he  goes  to 

your mother’s home, and, just before he sees her, allows the A sperm to penetrate the A 

ovum, creating the A zygote. He goes in to see your mother, bringing the A zygote with 

him. Your mother is happy to see the doctor, and in fact has been eagerly awaiting his 

arrival because she is excited to have a child. She also has no knowledge that there were 

two  sets  of  gametes.  She  only  knows  that  the  doctor  has  brought  an  embryo  with  the 

genetic content of her and your father; she assumes the embryo was formed by gametes 

extracted  from  her  and  your  father.  She  remembers  this  extraction  happening.  The 

doctor implants the embryo and nine months later you are born, your mother raises you, 

and you live a full and normal life. We’ll call this the A universe. 

 

For the sake of making this thought experiment vivid, imagine now that these 

are the actual circumstances under which you came into existence, that the A universe is 

the universe  you have been living in all along and are living in now. Since none of us 

The Odds of You Existing: 

 

Joe Kern 

On Personal Existence and its Absence 

 

personalexistence@gmail.com 

11.Dec.2016 

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remember our conception or gestation period or indeed even the first few years of our 

life after birth, this should be easy. So that, in this thought experiment, this method of 

conception is what has led you to living the life you have lived, exactly the same down 

to every detail, the only difference being that this is how you were conceived instead of 

the way you actually were conceived. 

Now imagine this situation again, with one small change to it. Back up in time 

to the lab on the space station, the scientist approaching the bench with the two sets of 

gametes.  She  picks  up  both  sets  of  gametes  in  the  same  manner  as  described  before. 

This  should  actually  be  considered  the same event  as  the one described  before, taking 

place in the same universe, I think (some people disagree, but I don’t take the point to 
be  essential,  so  I  won’t  argue  it).  She  is  holding  the  two  sets  of  gametes  above  the 

receptacle,  still  the  same  event  in  the  same  universe  as  the  one  described  before.  She 

places the B gametes in the receptacle, and the A gametes in the blender. We have now 

branched into the B universe. The B gametes are placed in the receptacle in exactly the 

same way the A gametes were in the other universe, and once in the receptacle, they are 

identical  in  every  state  through  time  to  what  the  A  gametes  were  in  the  A  universe. 

Immediately after she places the B gametes in the receptacle with her right hand and the 

A  gametes in  the blender with  her left, both  her  hands  move back to  the  center to  the 

exact spot they were in the A universe after she put the A gametes in the receptacle and 

the  B  gametes  in  the  blender,  and  from  this  point  on  her  every  movement  becomes 

identical  to  those  of  the  A  universe,  the  universe  that  actually  produced  you.  And 

further, from this point on, every single movement and action throughout the entirety of 

the B universe are identical to those of the A universe, to the extent that this is possible. 

This includes the destruction of the A gametes. They were identical in every respect to 

the B gametes, and are each placed in the exact spot in the blender and in the exact same 

manner  in  their  respective  universes,  and  are  destroyed  in  exactly  the  same  way,  and 

after destruction, the configuration of atoms remains identical in each universe, just as 

dead organic matter rather than living. In the B universe, the doctor enters the room in 

the same way as he did in the A universe, takes the B gametes in the same way, and his 

every  movement  and  thought  is  identical  all  the  way  back  to  earth  as  it  was  in  the  A 

universe  (remember  he  is  unaware  even  that  a  choice  has  been  made).  In  all  of  the 

transport ship, and in every point in time on the journey, there is not a single physical 

difference  between  the  A  universe  and  the  B  universe.  Back  on  earth,  the  B  zygote  is 

created in the same way the A zygote was, and is qualitatively identical to the A zygote 

through  time.  The  doctor  implants  the  resulting  B  zygote  in  your  mother  in  the  same 

way as the A zygote in the A universe (remember that your mother is also unaware that